火星極地發現大量超巨型「蜘蛛」?

2024-04-28 01:24:24 最後更新日期:2024-04-28 12:05:42
William Lam

現實中只是個小職員的軍武 / 科普愛好者

1138A歐空局火星快車拍攝到極度密集的「小蜘蛛」,密集度是過去所僅見的。(圖片來自ESA/DLR/FU Berlin)

現時,火星南方大約處於火星春季(北方就秋季),由於火星傾斜度還比地球大一點,所以極區在冬天的永夜區比例上還比地球的大一點。由於開始進入春季,陽光開始照到已持續黑暗半年的南極二氧化碳冰原,氣溫開始回暖。不過歐空局的火星快車軌道探測器卻在這時發現異常現象:他們在火星「印加城」地區(事實上是個受火山噴發地形嚴重影響的隕石坑)發現大量類似小蜘蛛的「多腳」痕跡。這些「小蜘蛛」由數十米至數百米不等,且「聯群結黨」地出現,有密集恐懼症者一定給嚇得不輕。

2102031以火星表面地貌來看,乾冰和高濃度鹽水應該是火星季節性地貌的主要驅動因素,當中尤以二氧化碳的凝結與昇華最為明顯,在冬季時,南極和北極更會凌結出一層延綿數百公里的乾冰層。(圖片來自連結1連結2)

 

難道這是《魔戒》中的屍羅及其子孫?這當然不是,其實這也是火星季節變化所造成的典形的、由液體 / 氣體構成表面活動,而且這種活動和尼奧斯湖災難有點類似,都是二氧化碳噴發的結果。話說火星南極進入冬季時,由於缺乏日照,氣溫可以降低至超過零下80度,亦令二氧化碳開始液化滲入泥土中並凝結成乾冰。由於冬季至少相當於地球的半年,火星地表下的乾冰層通常可達一米厚。

ESP 028910 0985此前偶爾拍到的"小蜘蛛"細部,當時已可見都是沿著裂縫發展的,然而當時天文學家還未肯定這些裂縫是怎樣形成的。(圖片來自Universetoday.com)

 

在春天開始時,陽光開始照到這些區域,底層的乾冰因為溫度積聚而比上層的乾冰更快昇華成氣體並不斷積累,最終衝破冰層噴出地面,並連帶把底層的黑色的塵埃都一併噴向空中,塵埃落在裂口位置,會把地表都染成暗黑色,這才是「小蜘蛛」的由來。有可能由於過去的冬天「印加城」地區更冷,凝結的乾冰更多更厚,「小蜘蛛」才更多更密集而已。

事實上,由於火星和地球一樣有較明顯的季節,而且溫差也較大,故諸如水冰等固體也會因為季節轉移而變成液體,在已經完全乾燥的表面還促成一定的液體流動,例如科學家曾發現火星夏季一些斜坡會出現條紋,過後這些條紋就會消失,就被懷疑是高濃度鹽水(溶點大約是負20-30度左右,部分甚至可能在負70度都不結冰)的季節性溶解與流動所致。

210203132432 04 best moments on mars 0203相信是火星上夏季鹽水流動的痕跡。需要留意的是這種鹽水也不會在火星表面保持太久,而且其過高的鹽含量也不適合生命生存(圖片來自NASA/JPL/University of Arizona)

 

除二氧化碳噴發外,近年科學家也更為留意火星上甲烷的間歇性噴發。雖然這過程也比較像二氧化碳噴發,問題卻是科學家還未搞清楚甲烷是怎樣在火星土壤中形成並噴發的,但因為自然界中甲烷積聚有更多可能是和生物排放有關,加上甲烷可作為火箭燃料,對於火星日後的生命探索與開發有重要的意義。

發佈於 科學新知
By 2024-04-28

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