波音Starliner試飛不斷延遲 計劃可能終止?

2024-05-25 14:48:56 最後更新日期:2024-05-25 22:32:01
William Lam

現實中只是個小職員的軍武 / 科普愛好者

 

Boeing Starliner ULA RocketCST-100 Starliner首射想像圖,發射的火箭是擎天神五型。(圖片來自波音防務、航天與安全部門)

 

波音近年諸事不順並不假,甚至連航太方面都命途多舛,其中當年號稱和載人龍飛船競爭的CST-100 Starliner載人飛船,搞了很多年,兩間公司的載人太空艙都在2019年進入無人艙測試階段,但此後Starliner的進程就大幅落後,直到今年5月,Starliner才正式準備進行第一次載人發射試驗,但SpaceX的載人龍飛船早在四年前這個時間就完成,現在已實際執行22次任務(12次載人、10次貨運),甚至連算是失敗者,最後只拿到載貨任務的追夢者,也準備完成,最早下月試飛了,Starliner的載人試飛還是不斷拖延,由原本去年7月的首射,不斷推遲到今年5月6日,然後就再不斷的向後推,原本計劃今天飛射,但兩日前又推至最早6月1日,之前甚至有消息指若6月初仍未能發射,可能要推至今年入冬了……

 

HL ASW左為2010年時客運型的逐夢者,右為現時運載5噸左右貨物,並在尾部附有與國際太空站對接口的貨運型。脫離太空站前,需丟棄的廢物會塞在對接器中,逐夢者重返大氣層前會丟棄及任其在大氣層中銷毀,不過本機也有搭載需要運回地球的貨物的能力,有指最大為500公斤。(圖片來自“From HL-20 to Dream Chaser”-The Long story of a little spaceplaneYOUTUBE擷圖)

 

 

去年糾纏的問題,已公開的主要在於降落傘系統冗餘出問題,若果其中一個子傘故障,需要其餘兩個子傘支撐時,連接的控制線路可能超出負荷甚至斷開;另一個問題是把管線紮起防割的膠帶,在部分情況下可能無法達到原防火要求。不過沒多久後其實也發現另一個問題,就是燃料系統的部分閥門測試也遇上燃料流通時黏滯性過高問題。

Spirit AeStarliner離開國際太空站並重返大氣層的過程其實和其他太空艙沒大分別,也是把大型的火箭引擎艙 / 貨艙丟棄,然後以熱盾迎向前進方向進入大氣層並減速,到一定高度再打開降傘著陸。雖然這過程理論上危險性最大,但行之多年其實難度也不大了,只是波音這方面仍出問題就有點搞不懂……(圖片來自連結1連結2連結3)

 

然後由五月初開始,先是火箭發現問題需要解決(這又關波音事,擎天神系列火箭的製造商聯合發射聯盟,波音防務有一半股權)而開始拖延,及後波音在Starliner的檢查,又發現引擎相關的問題,先是發現用於火箭點火的控制系統出現氦氣洩漏,及後更發現遙距控制火箭點火上存在漏洞,在遙距操作的情況下,重返大氣層時有可能出現個別引擎發生故障,且沒有備份系統可保證安全降落的情況(無法再執行遙距點火?),現時已制訂一套可作備份的遙距控制系統,以執行引擎點火重返工作,並嘗試於下星期三進行測試。

Spirit Aerosystems fuselagens Boeing 737 MAX根據部分媒體報道,波音過去數年已錄得相當大的虧損,今年原本預期因交付客機增加及達成一項軍備生意,應該會轉虧為盈,但現時發現由於不少項目拖延(尤其是T-7教練機大幅延期至2028年才服役),下半年的盈餘還是填補不了上半年的虧損,現在不排除波音會放棄一些前景不明朗或明顯競爭不過人家的項目。(圖片來自Spirit AeroSystems,資料來自報道)

 

至於這拖拉足足四年的進度問題及各類小故障,是否也和波音近年的管理問題有關?暫時似乎不能下定論,因為波音防務及航太、安全部門和民航部門不同,且法規所限能外包的工序不多。但作為商業航天項目,波音是只拿了一次性42億美元的NASA直接資助。為節省開支,波音是否又涉及忽略部份安全措施及詳細反覆測試的行為?

另一方面,因為過度拖延,波音已額外增加15億美元的資金投進項目中,技術上已相當於超支,而且若最後沒發進行載人任務,不單不會獲得後續資金,且很有機會要返還部分資助給NASA,屆時波音有可能放棄Starliner項目止損了。

發佈於 科學新知
By 2024-05-25

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